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120 años de Gibson: una cronología

Raúl Barrantes
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16.01.2014
Sí, parece mentira, pero esta casa cumple este año, 2014, nada menos que su 120º aniversario. Más de un siglo que representan, tal vez, una de las historias más importantes del mundo empresarial norteamericano, desde unos humildes comienzos allá en el siglo XIX, hasta convertirse no solo en una gran compañía conocida en todo el mundo, sino en un referente indiscutible del mundo de la música, y uno de los catalizadores incuestionables en cuanto a innovación se refiere. 
 
Y  todo un icono sinónimo en muchos casos de Rock, con mayúsculas.
 
Para celebrar este aniversario, 2014 llega con un buen puñado de nuevos modelos, y la firme intención desde Gibson de mirar siempre al futuro, sin dejar de rendir homenaje a su pasado y mantener bien presentes las lecciones aprendidas. Aquí os dejamos precisamente una cronología sobre esa historia y un legado que sigue hoy tan vigente como en décadas anteriores.
 
1894. Aparece el primer instrumento documentado bajo el nombre Gibson. Es el fruto del trabajo de un modesto lutier, Orville Gibson, que desde su taller en Kalamazoo, Michigan, comienza a producir unas novedosas mandolinas. Luego llegarían las guitarras acústicas.
 
1898. Mr. Gibson obtiene la patente de su innovador diseño de acústicas y mandolinas, basado en las tapas arqueadas de un violín (arch-top), que cada vez gozan de mayor reputación entre músicos.
 
1902. La demanda de los instrumentos fabricados a mano de Orville Gibson sobrepasa la capacidad de producción de un solo hombre. Tras un acuerdo con cinco empresarios de Kalamazoo, se forma la Gibson Mandolin-Guitar Manufacturing Company. Orville recibió una cuantiosa suma por su patente y el derecho a usar su nombre, y permaneció en nómina de la nueva empresa como consultor hasta su muerte.
 
1918. Cierto misterio rodea al estado de un excéntrico Orville Gibson en sus últimos años. Tras varias estancias en diferentes hospitales, finalmente fallece un 21 de agosto de 1918, precisamente el día de su 62 cumpleaños, en un hospital psiquiátrico de Ogdensburg, Nueva York.
 
1921. Gibson desarrolla dos de sus aportaciones más importantes al mundo de los instrumentos musicales: el alma del diapasón ajustable (truss-rod) y el puente ajustable en altura. La idea provino de uno de los empleados de la época, Ted McHugh, y hoy en día todos los instrumentos Gibson siguen incorporando truss rods basados en su diseño.
 
1922. Otro año de innovaciones: el ingeniero de sonido de la casa Lloyd Loar diseña la mandolina F-5, y se lanza también la guitarra acústica L-5, considerada por muchos la primera acústica moderna. Hacia el final de la década Gibson ya produce diferentes modelos flat-top, y una serie económica llamada línea Kalamazoo.
 
1935. Aparece el primer instrumento eléctrico de Gibson: la guitarra de estilo hawaiano EH-150.
 
1936. Gibson lanza una de sus guitarras legendarias: la eléctrica-española ES-150, que grandes guitarristas como Charlie Christian adoptarán como su principal instrumento. A día de hoy, aún muchos músicos consideran las pastillas Charlie Christian de la ES-150 como las mejores pastillas de jazz jamás producidas.
 
1937-45. La producción de Gibson se ralentiza debido a las consecuencias de la Segunda Guerra Mundial (escasez de madera y metales, entre otras). Gibson, además, produce algunos materiales para el ejército durante estos años. Lo que no quita para que aparezcan más instrumentos icónicos: la J-200, a raíz de un pedido de la estrella de cine Ray Whitley, o la J-45.
 
1944. La Chicago Musical Instrument Company compra Gibson.
 
1948. Gibson contrata a Ted McCarty, que se convertirá en presidente de la compañía en 1950 y que fue el impulsor de muchas de las innovaciones que introducirá la casa en los años posteriores. McCarty permanecerá al frente de Gibson hasta 1966.
 
1949. Se lanza la ES-175.
 
1952. Fruto de la colaboración con el legendario guitarrista Les Paul, se lanza el modelo que lleva su nombre, y que si no es un icono del rock más de 60 años más tarde, no sabemos qué otra guitarra puede serlo.
1954. McCarty diseña personalmente el puente Tune-O-Matic, con silletas ajustables para cada cuerda. Y que sigue tan vigente hoy en día como la mismísima Les Paul.
 
1957. Seth Lover, ingeniero en Gibson durante esos años, perfecciona la pastilla humbucker, que se convertirá rápidamente en todo un estándar de la industria.
 
1958. Aparece una guitarra semi-hueca que se convertirá en uno de los diseños más exitosos de la historia: la Gibson ES-335. Por si fuera poco, éste es también el año en el que debutan dos diseños adelantados a su época: la Flying V, y la Explorer. No será hasta una década después que estos modelos triunfen realmente entre el público y los profesionales.
 
1961. Un intento de revitalizar la línea Les Paul acabará por cristalizar en otro de los modelos más representativos de Gibson: la SG. La Les Paul como la conocemos no volverá al catálogo de la compañía hasta 1968.
 
1963. Otro modelo histórico: la Gibson Firebird hace su aparición.
 
1966-82. La marcha de Ted McCarty deriva en una época un tanto problemática para Gibson, en la que tiene lugar, además, la fusión de Chicago Musical Instrument con un conglomerado sudamericano, E.C.L. En 1974, cuando abrió sus puertas la factoría de Nashville, Gibson se incorpora a Norlin Musical Instruments. La producción se divide entre la fábrica de Kalamazoo y la de Nashville, y en esta época se introducen algunos de los primeros modelos “reissue”: la F-SL en 1978, o la Les Paul Heritage en 1980. Los primeros modelos B.B. King aparecen también en 1980, y las acústicas de cuerpo sólido Chet Atkins en 1982.
 
1984. El año en que cerró sus puertas la planta de Kalamazoo. Un año antes, nuevas fusiones y operaciones financieras dejan la división musical de Gibson en venta.
 
1986. En su peor momento desde casi un siglo antes, dos entusiastas de las guitarras, Henry Juszkievicz y David Berryman compran Gibson con la intención de revitalizarla en todos los sentidos, tanto económicamente como en su reputación como el fabricante de algunos de los mejores instrumentos de cuerda del mundo. Se abren nuevas plantas de producción en Memphis, Tennessee (semi-huecas y custom shop), y Bozeman, Montana (acústicas), y comienza un nuevo período de crecimiento e innovación.
 
1993-2013. Los últimos 20 años en Gibson se han caracterizado por una mirada constante al futuro y un respeto y homenaje por su pasado. Son los años en que aparecen algunas de las réplicas de modelos míticos más fieles, como las Les Paul del 59 ó el 60, mientras que nuevas guitarras como la Nighthawk de 1994 son calificadas como algunas de las más innovadoras del momento. En 2002 (tan solo un año antes de que se abra el lado más humano de la casa con la Gibson Foundation), para conmemorar el 50 aniversario de la Les Paul, se lanza la primera guitarra digital del mundo. Y más recientemente, el Min-Etune ha hecho su aparición, convirtiéndose en uno de los avances en cuestión de afinación e integración con la propia guitarra más excitantes de los últimos años.
 
2014. Para conmemorar el 120º aniversario de Gibson, este año se lanzan nuevos modelos de guitarras y bajos, incorporando las últimas innovaciones sin perder de vista la importante tradición de la compañía.
 
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